善用機器人進行即時存貨管理

在電子商務蓬勃發展之後,無論是從事實體零售、線上零售,甚至是全通路的經營者,都普遍面臨一個相同的難題,那就是:毛利持續不斷地被壓縮。因此,在這種情況下,零售商如何透過科技與創新,來提升獲利能力,一直是一項重要的議題。

2000年前,許多有意經營電子商務的人,大都認為在網際網路上開店經營,免除了實體店面的經營之後,除了可以節省大量成本之外,還可以回饋給消費者,因此不斷「降價」成了最高經營指標。但「降價」,且加入者越來越多,也給這些實體零售商和線上零售,以及全通路經營者本身,帶來毛利不斷被壓縮的問題。

那問題有解決方法嗎?聰明的零售業者,只好從改善經營績效開始,以賺「管理財」為獲利目標。物聯網連結平台公司Hologram的執行長班.佛根(Ben Forgan)曾經在哈佛商業評論HBR上,提過一個故事[1]。他說,請大家想像一下,在某一家超級市場裡,一台機器人循著走道掃描兩旁的貨品。突然間,機器人發現,無糖花生醬在架上的存貨快速減少,速度是一般花生醬的兩倍,而且庫房存貨也所剩無幾。此時,機器人隨即開啟自動訂貨模式,很快地,擁有足夠安全存貨量的無糖花生醬,就從花生醬工廠「及時」送到該超市裡,如圖1所示。

圖1 自動偵測與訂貨模式

[1] Ben Forgan,What Robots Can Do for Retail,HBR數位版文章 2021/2/7。

類似由機器人自動盤點存貨、自動檢查貨量、自動下單採購的情節,已經開始出現在一些賣場裡,無論是沃爾瑪(Walmart)的存貨掃瞄機,或是居家修繕的勞氏(Lowe’s)機器人LoweBot,不但能回答顧客簡單的問題,例如花生醬放在哪一個走道,還能監看存量;歐洲的零售商歐尚(Auchan Retail Portugal)同樣也透過機器人監測貨架存貨,少了很多傳統零售人力必須的操作介入。

佛根提到,這個決策過程沒有人類介入,而且是快速反應。透過機器人蒐集資料,再運用雲端運算或是邊緣運算(edge computing )來進行分析,進行決策。這有點類似財務金融裡的高頻交易,這種高頻交易能透過演算法,即時偵測股價微小的價差,進而透過交易來獲利,雖然價差很小,但頻次眾多,長期下來,獲利可觀。所謂的「管理財」就是這樣子掙來。

佛根認為,避免缺貨,可以說是零售業的另一種賺錢方式。因為缺貨不但會造成潛在收益減少,如果消費者一再買不到他們所想要的商品,還會造成顧客不滿意度的增加,甚至因此影響顧客忠誠度。

「存貨管理」是製造業與零售業在經營管理上相當重要的議題。除了從事前的預測估計(備妥安全存貨),事後的亡羊補牢(緊急採購、限量購買),事中的即時反應,也屬一項應該不斷「優化」的做法。

作者:羅凱揚(台科大企管系博士)、蘇宇暉(台科大管研所博士候選人)

繪圖者:謝瑜倩

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